A Ship Shape Day

A Ship Shape Day

Last week Hannah described to you all how we ordinarily spend our days here at Port Lockroy; welcoming tourist cruise ships onto the island, to enjoy the museum, see the penguins, and to add a postcard to the ever growing pile ready to head to Stanley. On Tuesday this week, however, we had a ship filled day, but of a fairly unique nature. While the passenger visits onto the island followed precisely the same pattern as any other, the ships that they arrived on were quite different to normal. With a tall-ship, a small yacht, a huge research vessel, and the Spanish Navy, it’s safe to say that this was not a regular day in the calendar, with no cruise ships in sight.

Our morning visitors had not motored down from Ushuaia as is normally the case with the larger tourist ships; but instead sailed in the three-masted tall ship, Bark Europa. We had the pleasure of being invited onboard for breakfast which caused great excitement, particularly for the three of us who had never been on board before. Guillaume’s sheer delight to finally be onboard a ‘real life pirate ship’ was hard to miss, we have been listening to the Pirates of the Caribbean theme song on loop ever since! We were given a tour of the ship’s interior, including the Bosuns locker which was a perfectly organised jungle of ropes, pulleys and sails under repair, before we took to the decks to explore. Then came the golden question: “Would any of you like to climb the mast?”. Within about 30 seconds Guillaume and I were jumping into our harnesses and having a safety briefing. Up and up we went until we had practically a crow’s nest view of our tiny island. While we were up there it was easy to imagine that this would also have been the same view seen by some of the first explorers of the area, on ships like the Belgica and the Français at the turn of the 20th century. It was during Jean-Baptiste Charcot’s 1904 expedition on the Français that the bay of Port Lockroy and Goudier Island both received their names. Exploring the rigging and hearing tales of crossing the Drake Passage during storms on a ship like Bark Europa, also brought to life the challenges and dangers faced by the men who discovered our Antarctic home.

While the early ships visiting the Peninsula were focused on geographical exploration and the mapping of locations; research, discovery and exploration are still at the heart of many Antarctic operations today. Much of this is facilitated through research vessels such as the RRS Shackleton, which visited us on Tuesday afternoon. Previously, the ship itself was used to conduct scientific research during Antarctic summer seasons, it has laboratories and the necessary facilities available. Currently, the ship is being used as a supply vessel for British scientific bases across the Peninsula, including Rothera, in Marguerite Bay, where they had just come from. Having dropped supplies and collected some of the Rothera team who in some cases, are on their way home after two winter seasons, the ship was making its way north. For us, they were performing a vital service, as they had agreed to cargo the waste materials left behind from our conservation team’s maintenance work earlier this season. Heidi, Guillaume and I helped to load boat after boat with assortments of wood, jerry cans, roofing felt and more, while Sally and Hannah welcomed the ship crew and researchers onto the island. After I enjoyed an impromptu swim having slid off an unexpectedly slippery rock, we were invited on board for a tour of the bridge and the decks below. On a ship as tall as the Shackleton, we had another bird’s eye view of Port Lockroy from the driving cabin above the bridge, although a little less windy and cold than our view from the rigging in the morning. Their generous invitation to dinner (which we happily accepted) would normally herald the end of a long day of visits, however, we still had some more guests booked in.

To complete our unusual collection of ships in one day, the Spanish Navy vessel B.I.O Hésperides arrived in the evening, having completed some scientific studies of air sampling around the corner at Damoy Point. It was great to have them on shore to visit the museum, and to hear about the research that they are conducting, which includes a project about the links between cloud formation and marine bacteria – the Classical and Middle Eastern Historian within me did not come in so handy for this conversation. Another kind invitation for dinner (unfortunately two dinners seemed a little greedy, so this one we declined) highlighted the fact that not even 24-hour sunshine can dampen a nation’s traditional timing for evening meals, with a 17:30 tea on a British ship and a 22:00 meal on a Spanish one. After a day as unique as this, we are excited to see what other surprises may come our way this season.

With our departure planned for early March, we are beginning to look ahead to the long list of tasks that will need to be done before we close Port Lockroy for the winter months, ready to be reopened again in November. Various maintenance tasks still need to be completed, both on building interiors and exteriors; as well as inventories of everything on base, from loo rolls to tins of beef curry and teaspoons. The museum and shop will also need to be closed down, with artefacts packed carefully away in tissue paper to protect them. It seems extraordinary that February has already come around, and as it is a short month we only have around 5 weeks remaining on our island home. We are still busy every day, with a very full ship schedule but we are making sure to take time to enjoy our surroundings and the ever adorable chicks while we can. If the last three months are anything to go by, these final weeks are going to fly by.





Beaux Bateaux

La semaine dernière Hannah vous a décrit comment se passent nos journées ici à Port Lockroy, accueillant les passagers de bateaux de croisière qui viennent profiter du musée, des manchots, et apporter leur contribution à la pile de cartes postales en attente pour Stanley. Mardi en revanche, nous avons eu une journée certes chargée en visites, mais pas comme les autres. Bien que les visites des passagers en elles-mêmes soient comme d’habitude, les bateaux sur lesquels ils sont arrivés eux étaient somme toute bien différents. Avec un trois mats, un voilier, un cargo et un bateau de l’armée espagnol, il n’est pas trop aventureux de dire que cette journée était unique dans notre calendrier, sans aucun bateau de croisière en vue.

Nos visiteurs du matin n’avaient pas passé le Drake sur un gros bateau à moteur comme s’est en général le cas, mais plutôt toutes voiles dehors sur le trois mats Bark Europa. Nous avons eu le plaisir de recevoir une invitation à bord pour le petit déjeuner, qui provoqua une vague d’excitation parmi nous, surtout pour les trois qui ne connaissaient pas le bateau. Impossible de ne pas remarquer le bonheur absolu de Guillaume d’être enfin à bord d’un vrai bateau pirate ! (Depuis la visite on doit supporter la BO de Pirates des Caraïbes en boucle toute la journée dans la Nissen !) On nous a fait visiter l’intérieur du bateau, y compris la sainte barbe qui ressemblait à une jungle organisée de cordes, de poulies et de voiles en réparation, avant de nous laisser explorer le pont extérieur. Et enfin la question à 1000 euros fut posées : « Est-ce que certains d’entre vous veulent grimper au mât de misaine ? » En moins de 30 secondes Guillaume et moi étions dans nos harnais et recevions les instructions de sécurité de base. Nous sommes montés tout en haut, jusqu’à avoir un bel aperçu de notre toute petite île. Alors que nous étions en haut à admirer la vue, nous ne pouvions nous empêcher de penser aux premiers explorateurs venus à bord du Belgica ou du Français, des bateaux similaires au notre, s’extasiant devant le même paysage, au tout début du XXème siècle. C’est lors de l’expédition de Jean-Baptiste Charcot en 1904 à bord de son bateau le Français, que Port Lockroy et l’île Goudier reçurent leur nom. Découvrir la voilure et les cordages en écoutant les histoires de traversée du Drake par gros temps à bord du Bark Europa, nous fit aussi prendre conscience des dangers et de l’exploit que les hommes qui découvrirent notre petit chez nous accomplirent à l’époque.

Alors que les premiers bateaux qui venaient en Antarctique se concentraient sur la cartographie des lieux, la recherche, les découvertes et l’exploration sont toujours au cœur de la plupart des opérations actuelles en Antarctique. Ces dernières sont souvent facilitées par le support de bateaux de recherche tel que le RSS Shackleton qui nous rendit visite mardi après-midi. Ce gros Cargo était avant utilisé pour des recherches scientifiques, avec plusieurs laboratoires à bord pour faciliter le travail des chercheurs. De nos jours le bateaux fait la logistique pour les bases anglaises à travers la Péninsule Antarctique, telle que la base de Rothera à Marguerite Bay, d’où il arrivait. Après avoir largué du matériel là-bas et récupéré du personnel qui rentre chez eux après deux ans passés sur la base pour certains, le cargo est passé nous voir. Ils sont venus nous libérer des palettes de déchets que l’équipe de maintenance avaient laissé après son travail de rénovation sur les bâtiments. Heidi, Guillaume et moi avons aidé à charger zodiac après zodiac l’assortiment de bois, peintures, boîtes diverses, bouteilles de gaz vides et autres, pendant que Sally et Hannah faisaient visiter la base aux membres d’équipage. Après que j’aie profité d’un bain impromptu à cause d’une pierre surprenamant glissante, nous fûmes invité à visiter le bateau, cales et salle de contrôle inclus. Sur un cargo de la taille du Shackleton nous avons pu aussi profiter d’une vue imprenable sur Port Lockroy depuis le Nid de Pies, bien que moins froid et venteux que depuis le mat de misaine du matin. Leur généreuse invitation à dîner (que nous avons bien sûr accepté) aurait dû marquer la fin d’une longue journée, mais nous avions encore des visiteurs de prévu.

Pour compléter notre petite collection du jour, le navire de l’armée espagnole B.I.O. Hespérides A-33 est arrivé dans la soirée après avoir terminé une journée de relevés scientifiques à Dorian Bay, tout à côté. C’était super sympa de les avoir à terre et d’écouter leur compte rendu d’expériences menées en Antarctique, telles qu’établir un lien entre les formations de nuage et certaines bactéries dans l’eau ; l’historienne du monde Antique et du Moyen Orient que je suis n’avais pas grand-chose à apporter à la conversation… Une nouvelle généreuse invitation à dîner (deux dîners nous paraissant n’être que pure gourmandise nous déclinâmes l’offre), nous fit réaliser que même 24 heures de soleil n’arrivent pas à changer les habitudes culinaire d’une nation, avec un dîner à 17h30 sur le cargo anglais, et à 22h00 sur le navire espagnol.
Après une journée comme celle-ci on se demande ce qui peut bien encore nous arriver cette saison !

Avec notre départ prévu début mars, nous commençons à nous pencher sur la longue liste de tâches qu’il nous reste à accomplir avant la fermeture de Port Lockroy pour l’hiver et sa réouverture en novembre prochain. Diverses tâches de maintenance à l’intérieur et à l’extérieur des bâtiments restent à effectuer, de même que l’inventaire général de la base qui va du nombre de rouleaux de papier toilette aux nombres de conserves de bœuf au curry, en passant par le nombre de petites cuillères… Le musée et la boutique devront aussi être fermés, avec les artefacts minutieusement rangés dans leurs emballages de protection.
Il nous paraît incroyable que Février soit déjà là, et comme c’est un mois court, il ne nous reste que cinq semaines à passer sur notre petite île adorée. Nous sommes toujours très occupés, avec un planning de visite très chargé, mais nous essayons de profiter à chaque instant de notre bel environnement et de nos poussins tant qu’il en est encore temps, car si l’on considère que ces trois mois sont passés à toute vitesse, les quelques semaines restantes vont nous paraître encore plus rapides.



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